Koreni kompanije sežu u 1899. godinu i vezuju se za ime Augusta Horha. Prvi Horhov automobil proizveden je 1901. Godine 1910. Horh je bio prisiljen da napusti kompaniju koju je osnovao. Ubrzo potom, osnovao je kompaniju u Cvikauu, nastavivši da koristi Horh brend. Njegovi bivši partneri tužili su ga sudu zbog nedozvoljenog korišćenja zaštitnog znaka, a nemački sud je doneo odluku da brend Horh pripada njegovoj bivšoj kompaniji. Horh je, dakle, bio prinuđen da se uzdrži od korišćenja vlastitog prezimena u svom novom poslu sa kolima. Horh je odmah sazvao sastanak u stanu Franc Fikenčera da bi smislio novo ime za kompaniju. Tokom ovog sastanka, Francov sin je tiho učio latinski jezik u uglu sobe. U nekoliko navrata činilo se kao da je na ivici da izgovori nešto, ali bi samo progutao reči i nastavio da radi, sve dok u jednom momentu nije izustio: „Oče – audiatur et altera pars... zar ne bi bila dobra ideja nazvati je AUDI umesto HORH?“. „Hör“ na nemačkom znači „Slušaj!“ a isto to znači i „Audi“ na latinskom. Svi prisutni su sa oduševljenjem prihvatili ideju. Često je prisutno uverenje (ali to nije tačno) da je Audi akronim od „Auto Union Deutschland Ingolstadt“.

Audi je počeo sa četvorocilindričnim modelom 2612 cc (2,6 litara), za kojim su usledili modeli 3564 cc, kao i 4680 cc. Ova vozila su se pokazala uspešnim čak i na sportskim priredbama. August Horh je napustio kompaniju Audi 1920. Audi automobili toga vremena bili su luksuzna vozila opremljena specijalnom limarijom.